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Arqueología

Trigonometría en una tablilla babilónica de 3.700 años

La tablilla Plimpton 322 presenta una escritura cuneiforme con cuatro columnas y 15 líneas con números

Andrew Kelly/ Universidad de Nueva Gales del Sur

Una tabla de arcilla babilónica de 3.700 años de antigüedad podría ser el registro más antiguo conocido de conceptos de trigonometría, la rama de la matemática que estudia las relaciones entre las longitudes de los lados y los ángulos de los triángulos. Según esa interpretación, la trigonometría habría surgido en la región de la Mesopotamia unos mil años antes que en la Antigua Grecia. Se trata de una hipótesis avalada por los matemáticos Daniel Mansfield y Norman Wildberger, de la Universidad de Nueva Gales del Sur, en Australia, quienes revisaron la escritura cuneiforme de la tablilla Plimpton 322, que actualmente forma parte del patrimonio de la Universidad Columbia, en Nueva York (Historia Mathematica, 24 de agosto). Desde la década de 1940, algunos historiadores sugieren que la pieza contiene una serie de números que se asemejan al teorema de Pitágoras, según el cual, el cuadrado de la hipotenusa, el lado más largo de un triángulo rectángulo, es igual a la suma de los cuadrados de los catetos, los otros dos lados. Ahora, el dúo australiano fue más allá en su interpretación de la pieza, compuesta de cuatro columnas y 15 líneas con números. Sostienen que la tablilla expresa las nociones de la trigonometría a través de la matemática sexagesimal (basada en el número 60) ideada por los sumerios y más tarde adoptada por los babilonios. “Ésta es una manera totalmente diferente de encarar la trigonometría”, expresó Mansfield en la revista Science. “Debemos enfocarnos desde una óptica distinta a la de nuestra cultura para ver las cosas desde la perspectiva de ellos si deseamos entender la tablilla”. La relectura del contenido de la pieza de arcilla fue objeto de distintas reacciones. Algunos matemáticos elogiaron el estudio, mientras que otros lo calificaron como una especulación.

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