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TAPA

Babel de vidrio

La Universidad Federal de São Carlos atrae a extranjeros para hacer investigación en ingeniería de materiales

Publicado en diciembre 2010

La red de colaboradores en el exterior del Laboratorio de Materiales Vítreos (LaMaV) de la Universidad Federal de São Carlos (UFSCar), coordinado por el profesor de ingeniería de materiales Edgar Dutra Zanotto, reúne a investigadores de Francia, España, Portugal, Alemania, Bulgaria, República Checa, Reino Unido, Estados Unidos, Rusia, Colombia y Argentina. Su inserción internacional se cimenta en la producción científica y tecnológica del laboratorio a lo largo de sus 34 años de existencia. Se trata de uno de los cinco grupos más productivos del mundo en nucleación y cristalización de vidrios, según la base de datos Scopus, y mantiene una fuerte colaboración en
investigación con el sector privado para el desarrollo de productos. Esto explica por qué el LaMaV tiene en São Carlos actualmente investigadores de cinco nacionalidades diferentes, entre profesores visitantes y estudiantes. “Muchos doctorandos, posdoctorandos y profesores visitantes extranjeros de renombre se han ofrecido para hacer prácticas en el LaMaV y varios ya han trabajado con nosotros. Ese intercambio continuo es importante porque la ciencia es universal”, dice Zanotto, de 56 años, paulista de Botucatú que fundó el núcleo de investigación en 1977, cuando hacía la maestría en el Instituto de Física de la USP São Carlos, y actualmente comparte la coordinación del laboratorio con dos compañeros, Ana Cândida Martins Rodrigues y Oscar Peitl Hijo.

Uno de los profesores visitantes del laboratorio, invitado gracias a una ayuda de la FAPESP, es el francés Jean-Louis Souquet. Ya jubilado como profesor del Institut National Polytechnique de Grenoble, en Francia, Souquet mantiene una colaboración antigua con Ana Cândida Rodrigues, desde que ella se doctoró en la École Nationale Supérieure d’Électrochimie et Électrométallurgie de Grenoble. Cuando se jubiló, el profesor francés donó al LaMaV un horno de fusión de vidrios de su laboratorio que utilizaba una tecnología no disponible en Brasil. “El horno está aquí, funcionando hasta hoy”, dice Zanotto. En 2007 y 2009, Souquet pasó temporadas en el laboratorio brasileño. De vuelta a São Carlos desde agosto, actualmente está comprometido con el proyecto de investigación del LaMaV “Mecanismos de transporte eléctrico en vidrios y vitrocerámicas”, coordinado por Ana Cândida. Hoy el valor de la ayuda mensual para un investigador visitante llega a 8.536,50 reales, en el caso de investigadores con calificación equivalente a la de profesor titular en las universidades estaduales paulistas. Colaboración duradera – El ruso Vladimir Mikhailovich Fokin, investigador del Vavilov State Optical Institute, en San Petersburgo, y antiguo colaborador del LaMaV, llega en enero de 2011 también gracias a una ayuda de la FAPESP. Esta será la sexta vez que pasa una temporada como profesor visitante en el laboratorio, la primera fue en 1998. “Tenemos cerca de 30 trabajos publicados en conjunto”, dice Zanotto.

“Él es uno de los expertos y más prolíficos investigadores de nuestra área. Si digitas los términos nucleación o crecimiento de cristales en vidrios en la base Scopus, verás que es uno de los cinco más productivos del mundo”, afi rma Zanotto. “A Fokin le gusta mucho Brasil y se siente estimulado a venir a trabajar a São Paulo porque disponemos de un parque de equipos moderno y actualizado. Además de a nuestro laboratorio y de a varios otros de la UFSCar, también puede recurrir a equipos de la USP, de la Unicamp, de la Unesp y del Laboratorio Síncrotron”, dice Zanotto. “Las condiciones de investigación en Brasil son mejores que en Rusia, principalmente en relación con los salarios y con el parque de equipos, de modo que somos muy competitivos para atraerlo”, afirma. Vladimir Fokin elogia el dinamismo de la investigación brasileña, en contraposición a la rigidez de muchas instituciones tradicionales de la Europa que conoce. “Me quedo siempre impresionado con el entusiasmo y las ganas de los estudiantes brasileños de aprender y hacer lo máximo posible”, afi rma. “Uno de los aspectos más atractivos de mi investigación en el LaMaV es la excelente oportunidad de establecer contactos y colaboraciones con jóvenes investigadores y estudiantes”. Según él, las visitas Brasil lo han ayudado a implementar sus ideas científi cas, “y eso no sólo por las excelentes condiciones técnicas para hacer experimentos, sino también por la atmósfera productiva y amigable en el laboratorio”, afirma.

Edgar Zanotto: investigación con foco

EDUARDO CESAREdgar Zanotto: investigación con focoEDUARDO CESAR

El israelí Itay Dyamant, que vino a hacer posdoctorado con una beca de  a FAPESP, a partir del 1 de noviembre, es el más reciente colaborador del La- MaV. Doctor en ingeniería química por la Universidad Ben Gurion del Negev, Dyamant había enviado una carta a Zanotto solicitando una beca de posdoctorado. “Confi eso que ni respondí. Muchos jóvenes investigadores envían cartas a varios lugares. Haces de todo para traerlos y ellos acaban aceptando la oferta de un laboratorio norteamericano”, dice Zanotto. Pues el destinatario de una de esas cartas, Kenneth Kelton, profesor de la Washington University, en Saint Louis, le sugirió a Dyamant que insistiera con Zanotto, pues su investigación encajaba en el laboratorio de la UFSCar. “Le dije que sólo me tomaría el trabajo de Incubadora – Por último, el estudiante danés Jonas Kjeldsen fue a São Carlos por un período de seis meses para concluir la maestría en ingeniería química con una beca del gobierno de Dinamarca. Supo del grupo de São Carlos por intermedio de un profesor alemán, Ralf Keding, de su universidad en Dinamarca. “Él había pasado dos años en São Carlos al inicio de su carrera y conocía el lugar y a las personas”, dice Kjeldsen. “Me quedé con la impresión de que la universidad era muy seria y tras algún tiempo aquí confirmé que estaba en lo cierto. El LaMaV es una incubadora de conocipresentar un proyecto a la FAPESP si él garantizaba que vendría. Pagó el pasaje y el hospedaje de su propio bolsillo y vino con su mujer a pasar una semana en São Carlos. Le Gustó y entonces enviamos el proyecto para la aprobación de la FAPESP”, dice Zanotto. Actualmente, la beca de la FAPESP para posdoctores en Brasil es de 5.028,90 reales.

El estudiante colombiano José Luis Narvaez Semanate, graduado por la Universidad de Cauca, está en la UFSCar desde 2007. Fue recomendado por un profesor que había estudiado en Brasil, pero vino a São Carlos para hacer las pruebas por su cuenta, sólo consiguió una beca de la Capes (Coordinación de Perfeccionamiento del Personal de Nivel Superior) después de ser aprobado. “Cursé un semestre como alumno especial antes de empezar la maestría”, recuerda. Concluyó en 2009 la maestría con una beca de la Capes y ahora hace el doctorado con una beca del CNPq (el Consejo Nacional de Desarrolo Científico y Tecnológico), bajo la dirección de tesis de la profesora Ana Cândida Rodrigues. “En Colombia sería casi imposible hacer posgrado, pues no hay becas”, afi rma. “Brasil ofrece muchas oportunidades y el LaMaV es uno de los mejores laboratorios del mundo en el área de vidrios. Tiene excelente infraestructura y personal técnico que te permite trabajar con tranquilidad”, afirma. Sus planes, en principio, sonvolver a Colombia después de terminar el doctorado para trabajar como investigador. “Pero quiero mantener el vínculo con el LaMaV”, afirma.

Incubadora
Por último, el estudiante danés Jonas Kjeldsen fue a São Carlos por un período de seis meses para concluir la maestría en ingeniería química con una beca del gobierno de Dinamarca. Supo del grupo de São Carlos por intermedio de un profesor alemán, Ralf Keding, de su universidad en Dinamarca. “Él había pasado dos años en São Carlos al inicio de su carrera y conocía el lugar y a las personas”, dice Kjeldsen. “Me quedé con la impresión de que la universidad era muy seria y tras algún tiempo aquí confirmé que estaba en lo cierto. El LaMaV es una incubadora de conocimiento muy grande y estoy contento por formar parte de esto”, dice. Es un camino de ida y vuelta. Actualmente, dos estudiantes de grado del LaMaV están haciendo prácticas en Alemania y, a partir de 2011, un doctorando pasará una temporada en Estados Unidos y varios posdoctorandos irán a Portugal y España.

Para Zanotto, la solidez de su grupo tiene que ver con el hecho de haberse dedicado a una área en los últimos 34 años. “Tenemos un foco que son los vidrios, especialmente los procesos de nucleación y cristalización, y un know-how sólido y consolidado en este asunto que nos sitúa entre los principales grupos mundiales en ese campo”, afirma. “A diferencia de lo que les sucede a muchos grupos competentes, que cambian de tema cada dos o tres años, pasan de cerámicas tenaces a superconductores, de ahí a películas finas, nanotecnologia, después para el grafeno… y acaban por no profundizar ni ser una referencia en ninguno de ellos”, dice el profesor. Considera que la formación de su red internacional tuvo su origen en los contactos hechos en las temporadas que pasó en el extranjero. Hizo doctorado en la Universidad de Sheffield, del Reino Unido, al inicio de los años 1980, y prácticas de investigación en la Universidad de Arizona, Estados Unidos (1987), en la Escuela Internacional de Estudios Avanzados en Ciencia de Polímeros en la Universidad de Ferrara, en Italia (1993), y en la Universidad de Florida, Estados Unidos (2005). “Después se fueron sumando los contactos internacionales hechos durante los congresos y también por mis compañeros profesores y por los alumnos”, afirma.

El LaMaV es responsable de diversas contribuciones relevantes en los campos de la investigación básica, como nucleación y crecimiento de cristales en vidrios y propiedades fisicoquímicas de vidrios, y aplicada, en temas como vitrocerámicas. Un ejemplo en el campo de la investigación básica fueron los dos artículos publicados por Zanotto, en 1998 y 1999, en el American Journal of Physics, el primero de ellos comentado en la Science, echa por tierra el mito de que los vitrales de las inglesias medievales, como la de Notre-Dame, por ser más espesos en la base que en la cúspide, constituyan una prueba de que el vidrio de puede fluir a temperatura ambiente. Que el vidrio es un líquido viscoso no lo discutió, pero demostró que para colar el vidrio al punto de alcanzar el espesor observado en los templos el material llevaría millones y millones de años. A partir del análisis de la composición de 350 vidrieras medievales, concluyó que las diferencias de espesor en cuestión, en verdad, son resultado sólo de defectos de fabricación del vidrio. En el campo de la investigación aplicada, el laboratorio produjo importantes contribuciones al desarrollo de vitrocerámicos, un sofisticado material policristalino que se origina del vidrio y puede ser empleado en la fabricación de huesos y dientes artificiales, substratos de discos rígidos de laptops, espejos de telescopios gigantes, azulejos de lujo, ollas transparentes resistentes al choque térmico y placas de modernos fogones eléctricos en el lugar de los tradicionales quemadores a gas (lea en Pesquisa FAPESP nº 76).

Industrias
El LaMaV también mantiene estrecha cooperación con industrias. Dos decenas de proyectos de investigación y desarrollo fueron realizados en los últimos 20 años en conjunto con más de 40 empresas, entre ellas Pirelli, Usiminas, Compañía Baiana de Pesquisas Minerales (CBPM), Alcoa, Nadir Figueiredo, Saint-Gobain (Francia) y Optigrate (EE.UU.). Su más reciente incursión en la investigación empresarial tiene que ver con el biosilicato, material bioactivo capaz de unirse al esmalte dental y prevenir la hipersensibilidade de la dentina (les en Pesquisa FAPESP nº 158). El estudio sobre el biosilicato llevó a la creación de una empresa en São Carlos. Recientemente, el reconocimiento internacional de los estudios que se llevan a cabo en el laboratorio rindió a Zanotto una invitación, por parte de la Elsevier Publishing Co., para liderar el Journal of Non-Crystalline Solids (JNCS), principal publicación en el área de estudios en materiales vítreos y amorfos. Desde octubre, Zanotto actúa en la dirección de la revista, al lado de B. G. Potter, de la Universidad del Arizona, y J. W. Zwanziger, de la Dalhousie University. Es la primera vez que un extranjero asume la función, los cinco ex editores de la revista en los últimos 50 años eran norteamericanos. Según Zanotto, la nominación refleja la reputación del LaMaV, que “está en pie de igualdad con los más conocidos laboratorios internacionales especializados en ese campo. Esperamos que eso contribuya para atraer más financiación y buenos alumnos y colaboradores tanto brasileños como extranjeros”.

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