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Salud Pública

Más vale prevenir que curar

El Instituto Butantan inicia los ensayos con la vacuna contra la gripe aviar

CDC/CYNTHIA GOLDSMITH/JACKIE KATZ Virus H5N1: transmitido exclusivamente por las aves, preocupa a la OMSCDC/CYNTHIA GOLDSMITH/JACKIE KATZ

En el 1918, cuando la gripe española llegó a Brasil matando miles de personas, pocas eran las medidas que podían ser tomadas. “Muchas empresas invirtieron en la fabricación de ataúdes; Light alquiló tranvías para el transporte de cadáveres; y el Consejo Deliberante aprobó la construcción del cementerio de Lapa”, cuenta Isaias Raw, presidente de la Fundación Instituto Butantan. Pero ahora, cuando una nueva pandemia – la de la gripe aviar – surge como un fantasma amenazador, la situación es diferente y en todo el planeta se están tomando medidas para enfrentarla.

En Brasil, el Instituto Butantan comienza a producir en marzo las primeras dosis de la vacuna contra el virus de la gripe aviar, el H5N1, a partir de las cepas enviadas por la Organización Mundial de la Salud (OMS). La meta es fabricar 20 mil dosis de la vacuna en 2006, que podrán ser utilizadas en caso de que estalle una pandemia de la enfermedad. El virus es transmitido exclusivamente por las aves y no se propaga fácilmente por contacto con humanos, pese a que ya se han registrado más de un centenar de casos y varias muertes, principalmente en Asia. El gran temor es que el H5N1 intercambie material genético con el virus de la Influenza, dando origen a una nueva cepa, esta sí altamente contagiosa.

Las primeras vacunas producidas por el Butantan se emplearán en ensayos con animales a lo largo de 21 días. Luego, y por un período de tiempo idéntico, se aplicarán en seres humanos. Las vacunas para los ensayos se producirán en un laboratorio piloto adaptado para garantizar la seguridad en el manipuleo de las cepas.

En mayo estarán concluidas las obras de la nueva fábrica en donde se producirán las vacunas contra el virus de la Influenza, inmunizantes contra  retrovirus VPH y la hepatitis B, entre otros, con capacidad de producción de 20 millones de dosis de la vacuna por año. Allí también será instalada la unidad de fabricación en escala de la vacuna contra la gripe aviar.

La nueva fábrica le costó 18 millones de reales a la gobernación del estado de São Paulo y 34 millones al Ministerio de Salud. “La mayor parte de los equipamientos ya está almacenada y será instalada a partir de junio”, anticipa Raw. Tres de las cinco centrífugas que se utilizarán tanto en la producción de vacunas contra el virus de la Influenza como el HP5N1 ya llegaron.

Uno de los insumos básicos en la producción de la vacuna “la yema de huevo fecundado” también está asegurado. “Ya nos reunimos con grandes productores nacionales que se comprometieron en suministrar unos 20 millones de huevos entre los meses de octubre y noviembre de este año”, cuenta Raw.

Multiplicación de vacunas
Los ensayos van a medir no exactamente la eficacia del producto en el combate contra la gripe aviar, sino la cantidad necesaria para la inmunización, ya que la tecnología de producción de esta vacuna será la misma utilizada en la fabricación de vacunas contra el virus de la Influenza, transferida por Aventis. En el caso de la vacuna contra el H5N1, el Butantan pretende adoptar una estrategia experimentada con éxito en el caso del Influenzia: la utilización de un adyuvante – en substitución del hidróxido de aluminio – que permitirá el fraccionamiento de las dosis. “Este adyuvante permite el uso de 1/4 a 1/8 de la dosis por persona y la multiplicación del número de dosis disponibles”, explica Raw.

“Hicimos eso en ensayos con el virus del tipo A y tuvimos resultado.” Además de aumentar la oferta de la vacuna, la medida va a baratear el precio de venta del producto. Raw no cree en la posibilidad de una pandemia de la gripe aviar. “Eso es una mera suposición, incluso porque estamos en el fin de la cadena de migración de las aves, que tiene su inicio en el Extremo Oriente”, sostiene. Pero, si el virus pasa a contaminar a los humanos, será necesario hacer una vacunación puntual, asociada a medidas de circunscripción de los casos para evitar el contagio.

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