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Ingeniería

Inteligencia sobre rieles

Sistema organiza operación de las vías férreas y reduce en 18% el tiempo perdido por los trenes en los cruces

art3263img2_cortadaEDUARDO CESARUn software desarrollado por CFlex, un empresa de la ciudad paulista de Campinas está promoviendo un choque de eficiencia en la precaria malla ferroviaria de Brasil. Adquirido por buena parte de las operadoras de vías férreas del país, el sistema computacional CFlexTrains consigue reducir en hasta 18% el tiempo de parada de los trenes en los patios destinados a realizar cruzamientos y adelantamientos. Como se sabe, la mayoría de los tramos que componen las vías férreas brasileñas son de rieles simples que permiten el paso de un tren por vez. Con eso, muchos de ellos son obligados a esperar su hora de ocupar la línea en los cruces. El sistema de la CFlex suministra a los operadores una pantalla con gráficos de las posiciones actuales y futuras de los trenes, dentro del período de tiempo planeado, planteando un escalonamiento de utilización de la línea entre las diversas composiciones de aquel día, de modo que garantice la seguridad del viaje y que reduzca al mínimo el tiempo de parada.

Pero esa no es la tarea más compleja que el CFlexTrains ejecuta. Si el operador, por ejemplo, quisiera intervenir y determinar que un cierto tren tenga prioridad, el sistema consigue proponer instantáneamente un nuevo escalonamiento. En el caso de que una locomotora se rompa, lo que sucede con frecuencia, la reprogramación es hecha inmediatamente por el software. El programa puede remodelar continuamente la utilización de la línea de acuerdo con las necesidades impuestas por el operador. Se trata de una herramienta que ayuda al usuario a pensar mejor, dice el ingeniero de computación Rodrigo Almeida Gonçalves, de 34 años, uno de los fundadores de la CFlex.

Para que se tenga una dimensión  del impacto producido por la innovación de la CFlex, hasta hace poco era totalmente manual el trabajo de definir cuales trenes ocuparían primero las líneas y cuales quedarán esperando el paso de las composiciones prioritarias. La toma de decisión cabía a un solitario controlador de tráfico de trenes. En la práctica, se tenían en cuenta solamente los problemas de plazo cortísimo. Si varios trenes necesitasen compartir un mismo trecho de la línea al mismo tiempo, se decidía quien debería tener prioridad en aquel momento sin tener en cuenta los obstáculos que tal decisión provocaría de allí a una o dos horas  cuando, entonces, los nuevos cuellos de botellas serían administrados. Cuando alguien cometía un error, a veces era necesario dar marcha atrás en un tren por decenas de kilómetros, causando enormes perjuicios, dice Gonzalves. No era raro que el operador acabase dimitido cuando eso sucedía. Y sus colegas, con mido de tener el mismo destino, pasaban un tiempo tomando decisiones muy conservadoras, que provocaban lentitud extra en las líneas, afirma.

El CFlexTrains piensa a mediano plazo. Está dotado de dos agentes inteligentes. Uno, de nivel local, planea la utilización de las líneas para las próximas horas. El otro, global, actúa en paralelo. Intenta prever bloqueos en la vía férrea, causados por cruzamientos y adelantamientos de trenes, y anticipar soluciones para ellos. Cuando un problema sucede, los dos agentes dialogan y presentan en milésimas de segundo la mejor solución posible, con base a cálculos previos. Su diferencial consiste en dar sugestiones en tiempo real. Otros sistemas fueron desarrollados para organizar el uso de las vías férreas, pero demoraban largos minutos para dar una respuesta.

art3263img1_cortadaEDUARDO CESARConvenio de la empresa Vale
La tecnología y la mano de obra de la CFlex tiene origen en la universidad y mantiene vínculos con ella hasta hoy. Al final de los años 1990, la compañía Vale do Río Doce encomendó a Fernando Gomide, a Rafael Mendes y a Luís Gimeno Latre, profesores de la Facultad de Ingeniería Eléctrica y de Computación de la Universidad Estadual de Campinas (Unicamp), el desarrollo de un software que ayudase a planificar la circulación de los trenes en su red ferroviaria. El trabajo fue realizado e inspiró la tesis de doctorado de Rodrigo Gonzalves sobre el problema de la programación de trabajo de los maquinistas en los trenes. En paralelo, la cursante de maestría Magali Rondon González realizaba una investigación sobre el uso de sistemas inteligentes en transportes ferroviarios. El convenio con Vale no fue renovado después de la privatización de la compañía, pero la Unicamp siguió invirtiendo en esa línea de investigación hasta dar origen a la CFlex, que tiene como socios los ex alumnos Rodrigo y Magali. La empresa fue creada en 1996 con el nombre de Softel, dentro del Proyecto Softex 2000, paro acabó cambiando de nombre para incorporar su actual vocación. En 2004, Luís Elesbán de Oliveira Neto, ex-director de Ferronorte, se convirtió socio de la CFlex. A partir de ahí, la empresa decidió invertir en el perfeccionamiento del sistema CFlexTrains, que tuvo apoyo de la FAPESP por medio del Programa Innovación Tecnológica en Pequeñas Empresas (Pipe). Ya consiguieron venderlo a grandes operadoras. La más reciente fue Latinoamérica  Logística (ALL), que irá a implantar el software hasta en ferroviarias de la Argentina. Además de la ALL, el sistema también está en uso en la Compañía Ferroviaria del Nordeste y en implantación en la Ferrovía Centro-Atlántica y en la Vía Férrea Vitoria-Minas.

Actualmente, además del CFlexTrains, la empresa vende software que organizan la logística de patios de minerales y de puertos. También desarrolló un programa para la formulación de la mezcla de grasas y aceites en industrias de alimentación, combinando materias primas de tipos y orígenes diferentes sin alterar la calidad del producto final. CFlex tiene 24 funcionarios, buena parte de ellos en el área de investigación y desarrollo. Como algunos aún están en la universidad, involucrados con tesinas y tesis, CFlex adopta horarios flexibles en la empresa. Pero, para garantizar que los clientes sean atendidos en el tiempo prometido, la empresa creó un software de uso interno que administra la agenda de los empleados, establece metas y programa reuniones. Los lazos con la universidad son vitales para la empresa, pero el mundo no espera que la gente pare para estudiar, dice Rodrigo Gonzçalves.

El Proyecto
Supervisión: Sistema de apoyo a la logística y operación ferroviaria (nº 04/02901-6); Modalidad Programa Innovación Tecnológica en Pequeñas Empresas (Pipe); Coordinador Rodrigo Almeida Gonzalves – CFlex; Inversión 86.249,16 reales (Fapesp)

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