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Tecnociência

Cinco anos até publicar um artigo

Há cinco anos, o matemático Thomas Hales, da Universidade de Pittsburgh, nos Estados Unidos, anunciou ter conseguido provar um postulado do astrônomo alemão Johannes Kepler (Nature , 23 de julho). Quatrocentos anos atrás, Kepler havia afirmado que a maneira mais eficiente de agrupar esferas, ocupando o menor espaço possível, era empilhá-las em pirâmides, como se faz com as laranjas e os limões nas feiras.

Para chegar à solução, Hales reduziu o número infinito de arranjos possíveis das esferas a 5 mil variações. Com o auxílio de computadores que trabalharam com um código especialmente escrito para analisar o problema, o matemático avaliou 100 mil inequações em dez anos. Hales submeteu o trabalho para publicação nos Annals of Mathematics , a pedido do editor Robert McPherson. Mas a análise do artigo se revelou complicada.

De modo incomum, McPherson enviou o trabalho à apreciação de doze matemáticos, em vez de dois ou três como é comum. Como não bastava repetir a análise por computador e era impossível verificar linha por linha o código do programa e os resultados das inequações, os especialistas avaliaram o raciocínio usado em cada passo e a lógica do código.

Exaustos, os revisores declararam em julho que havia 99% de certeza de que a prova estivesse correta – não acharam erros nem omissões. Mas disseram que a certeza absoluta só viria com a avaliação completa do programa. Os editores liberaram a publicação do artigo, que deve sair em 2004 com uma observação: trabalhos que exigem uso intensivo de computador podem ser impossíveis de serem revisados por inteiro. Hales não gostou.

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