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Ecología

La Amazonia digitalizada

A partir de imágenes vía satélite se obtiene un retrato completo y detallado de todo el territorio amazónico, y después, de todo Brasil

EMBRAPA - CNPMMapa síntesis de 228 imágenes del satélite Landsat: una definición de hasta 30 metrosEMBRAPA - CNPM

La empresa Brasileña de Investigación Agropecuaria (Embrapa, sigla en portugués) logró hacer que los más de 5 millones de kilómetros cuadrados de la Amazonia Legal cupieran en nueve CDs. Al juntar imágenes suministradas por el satélite Landsat, Embrapa Monitoreo por Satélite, de Campinas, armó la fotografía más completa, más actual y con la mayor definición ya conseguida del territorio amazónico brasileño: de 30 a 90 metros por pixel (punto), es decir, entre 11 y 16 veces más detallada que las anteriores. Cada pixel del mosaico, de uniones invisibles, corresponde a entre 30 y 60 metros – excepto en los territorios del estado de Amazonas y de Pará, en donde equivale a 90 metros. Hasta ahora, el retrato de satélite de la Amazonia con mayor definición tenía pixeles equivalentes a 1 kilómetro.

Por suministrar datos precisos sobre recursos naturales e impactos ambientales de las actividades rurales y urbanas, este mosaico facilita el zoneamiento ecológico y económico de la región, instrumento decisivo para planificar y racionalizar la ocupación, de manera tal de minimizar los daños ambientales. Con las imágenes también se identifica nuevas áreas con potencial ecoturístico, por ejemplo. Es el caso de la región de Barcelos, en Amazonas, en el norte del río Negro. Y ayudan a identificar áreas con potencial o restricciones para el uso agrícola, principalmente en los estados de Mato Grosso, Tocantins y Maranhão.

El mosaico suministró también una visión inédita de la magnitud de los bosques de bambúes gigantes de Acre y Amazonas, presentes en suelos afectados en el pasado por la actividad volcánica de los Andes. La comparación de las nuevas imágenes con las anteriores muestra incluso la dimensión y la rapidez de la ‘sabanización’ de la selva, debido al uso excesivo del fuego en áreas de Cerrado (sabana). Esto es particularmente visible en el norte de Pará, donde dicho Cerrado, a lo largo de todos sus bordes, de centenas de kilómetros, avanza decenas de metros por año.

Embrapa también se encuentra abocada a la fase final del retrato por satélite de la región nordeste, que echará luz en la discusión sobre los impactos de la eventual transposición del río SãoFrancisco, sobre la conveniencia de la expansión de la irrigación, los impactos de la sequía y la intensidad de la tala en la Caatinga. La empresa pretende concluir el retrato de todos los estados brasileños antes de fin de año.

Menos focos
El ecólogo Evaristo Eduardo de Miranda, gerente de investigación de Embrapa Monitoreo por Satélite y responsable por el proyecto, comenta que la idea de producir el mosaico de imágenes por satélite es antigua, pero solamente fue factible hace dos años, con la financiación del Programa de Infraestructura de la FAPESP para la modernización de las redes de computadoras de la empresa. “No teníamos capacidad para analizar, seleccionar y procesar tantas imágenes, con tantos detalles”, recuerda.

El empujón final lo dio el aumento de las quemas. “El Ministerio de Agricultura entendió que las multas y la legislación no bastaban: era necesario ofrecerles alternativas tecnológicas a los agricultores para éstos sustituyesen a la quema en diversas situaciones”, revela el investigador. Con las informaciones de diez años de monitoreo de quemas vía satélite, Embrapa llamó la atención del ministerio hacia el hecho de que el 75% del problema se concentrara en cuatro estados: Mato Grosso, Tocantins, Pará y Maranhão. “Propusimos identificar los municipios en donde el problema era más grave y concentrar en ellos la campaña para aprovechar mejor los recursos”. Eso exigía mosaicos de imágenes de satélite con un nivel de detalle mucho mayor que el de los mosaicos disponibles.

A comienzos de 2000, el ministerio financió la compra de las imágenes, que empezaron a ser procesadas. En un mes y medio, el trabajo estaba listo. Mostraba no solamente en dónde se concentraba el problema, sino también el tipo de uso del suelo efectuado en cada área, lo que ayudó a aportar tecnologías alternativas adecuadas a cada caso. Impresionado, el ministro decidió financiar la compra de las imágenes del resto de la Amazonia y luego de todo el país.

El resultado fue que, tras de años de crecimiento ininterrumpido de las quemas, por primera vez, el año pasado, el número de focos registrados en el país cayó. La reducción promedio fue de un 24,5% en los estados en los que el gobierno promovió la campaña orientada por el satélite, y de tan solo el 8,6% en el resto.

Internet y CDs
Además de orientar campañas oficiales de combate las quemas, el mosaico de la Amazonia es un poderoso instrumento para que las organizaciones no gubernamentales monitoreen los impactos ambientales. Muchas imágenes ya están siendo usadas por estudiantes secundarios, pues parte del material fue puesta a disposición en junio en Internet (www.cdbrasil.cnpm.embrapa.br). Más del 90% de las 228 imágenes que componen el mosaico son de 1999 y 2000. Solo se aprovechó material más antiguo en los casos en los cuales las imágenes actuales tenían una calidad inferior o muchas nubes. “Realizamos un retrato fiel de la Amazonia en el pasaje del milenio y lo pusimos al alcance del público en general: nunca nadie vio el conjunto de la región con esa riqueza de detalles”, dice Miranda.

El material también está disponible en nueve CD-ROMs, uno para cada estado amazónico, a 40,00 reales cada uno. Los CDs pueden adquirirse en el sitio de Embrapa citado anteriormente o por teléfono: (019)3252-5977. Embrapa también los pone a disposición de instituciones brasileñas de investigación de forma gratuita. También existen copias de una gran fotografía de alta definición de la Amazonia, de casi 3 metros de extensión.

Los CDs ofrecen cuatro zooms sucesivos sobre el mapa general de cada estado, llegando a una proximidad que corresponde más o menos a lo que se ve desde un helicóptero con buenas condiciones de visibilidad (con pocas nubes). Es posible distinguir ríos, playas fluviales, carreteras, ciudades, montañas, pasturas, áreas quemadas y taladas y cultivos agrícolas diversos, así como también los paisajes naturales de la región – selvas alta y baja, llanuras, esteros, sabanas, tierras cultivadas e incluso bosques de bambúes. Los CDs también le ofrecen al usuario orientación básica para la interpretación de las imágenes.

El proyecto confirmó ciertos estudios y aportó sorpresas, como la intensidad de la urbanización y la gran extensión del uso de quemas en áreas indígenas. Llamó especialmente la atención la reserva de los tiriós, en la frontera con Suriname, en donde la franja quemada tiene más de 100 kilómetros de ancho. Muchas tribus usan el fuego desde hace miles de años para cazar o preparar las tierras para su cultivo.

Las ciudades talan
Al cruzar las informaciones de su mosaico con las del satélite del programa DMSP (Defense Meteorological Satellite Program), que suministra imágenes nocturnas del planeta, Embrapa mapeó más de 1.300 ciudades, villas y pueblos amazónicos que disponen de electricidad: la estimación oficial indicó que serían menos de mil. El trabajo confirmó que actualmente son las ciudades las que comandan la tala: la mayoría de las áreas taladas se concentran en un radio de 30 kilómetros en torno a las zonas urbanas.

“Hoy en día es principalmente la inversión urbana en el campo lo que está generando las talas y no tanto las grandes estancias o los pequeño agricultores tradicionales”, dice Miranda. “Descubrimos, por ejemplo, que una ciudad prácticamente desconocida como Itaituba, un extremo de la carretera Transamazónica, en Pará, tiene un entorno mucho más degradado que Manaos. Resta investigar el porqué.” El mosaico muestra incluso la intensidad de la contaminación provocada por las fundiciones de arrabio en la región de la ciudad de Açailândia, en Maranhão: el hollín impregnado en las calles y en los tejados ha transformado a la ciudad en una mancha de color violáceo oscuro.

Incluso pequeñas áreas de garimpo (búsqueda de piedras preciosas) pueden ser localizadas. Esto se debe a que el satélite registra en tonos muy distintos las aguas barrosas (azul claro) y las translúcidas (negro). Como el garimpo revuelve las orillas del río, crea una mancha muy notoria. “En el origen de esas manchas, casi siempre vemos un área degradada”, comenta el investigador. El trabajo muestra la ocupación ilegal, especialmente en Rondônia.

Allí, la pista no es el color, sino la forma. Según Miranda, en un área de pequeñas propiedades – identificada por manchas geométricas al borde de las carreteras -, una ruta estrecha que acaba en una gran área talada es indicio seguro de ocupación ilegal y devastadora. También se puede observar cuán invadidas o cercadas por haciendas están las áreas indígenas en Pará, Mato Grosso y Tocantins.

Alternativas a la quema
Como saldo positivo, se confirmó el aumento de la productividad en los cultivos de granos y de algodón al sur de Maranhão y en Mato Grosso: aunque el área plantada no haya aumentado, la producción agrícola no paró de crecer en los últimos años, como revelan las imágenes. Se cree que las imágenes puedan ser útiles incluso en el combate al gafanhoto – que es plaga en Mato Grosso -, pues permiten localizar y calificar el tipo de hábitat en el cual éste se reproduce, para direccionar el monitoreo de la especie en función de las condiciones climáticas, con el objetivo de actuar ante el primer indicio de superpoblación.

Respecto a las alternativas para las quemas, es necesario identificar primero qué se pretende con ellas. En las regiones de pastoreo, como Mato Grosso, sur de Pará e Ilha do Bananal, en Tocantins, la quema suele servir para combatir a las garrapatas o eliminar a la paja del suelo, para que el pasto germine antes. Contra las garrapatas, basta dejar el pastaje sin ganado por dos o tres meses. Y para garantizar la alimentación del ganado, se recomienda almacenar pasto al final del verano para su uso durante el invierno. A propósito, los investigadores recuerdan que, sin las quemas, la productividad del pasto aumenta.

En la agricultura, las quemas eliminan los restos de la última cosecha a fin de facilitar un nuevo plantío. En este caso, la alternativa depende del tamaño de la propiedad – cosa que se puede establecer en las imágenes orbitales. De cualquier manera, existen equipos, manuales o motorizados, que permiten el cultivo en presencia de paja o la incorporación de la misma al suelo.

Impulso a la investigación
El retrato amazónico en los CDs abaratará y acelerará los proyectos de monitoreo de impacto ambiental. Alejandro Dorado, doctor en gestión ambiental de la Facultad de Salud Pública de la Universidad de São Paulo (USP), ejemplifica: “Para realizar mi tesis, tuve de comprar 28 imágenes de satélite al precio de 1.000 reales cada una y pasar meses seleccionando y montando los tramos con menos nubes. Ahora todo eso ya está listo en los CDs”. Como las imágenes corresponden exactamente a las cartas (mapas) del Instituto Brasileño de Geografía y Estadística (IBGE), y pueden ser fácilmente impresas en papel o transparencias, los CDs permiten que cualquier geógrafo las actualice.

Aun en investigaciones que transcurren desde hace años, las imágenes permiten saltos cualitativos. Es el caso del estudio del impacto ambiental de la colonización en Machadinho do Oeste, norte de Rondônia, en un área de 5 mil kilómetros cuadrados con 10 mil colonos. La investigación sigue el trabajo en 500 propiedades rurales desde hace 16 años, a partir de 250 variables de medio ambiente, actividad económica e indicadores sociales. Una vez clasificadas las propiedades acorde a su situación en esas tres áreas, fueron seleccionadas 36 con buen desempeño en todas las variables y se llevó a cabo un estudio sobre los patrones de explotación adoptados.

Se observó la diversificación espacial del uso de la tierra en cada propiedad, la proporción entre cultivos perennes y anuales y la asociación entre ganadería y agricultura. “Con las imágenes de satélite más detalladas podemos ahora observar cada propiedad y obtener mucho más información. Actualmente tenemos una de las más completas bases de datos sobre impacto ambiental y sostenibilidad de la agricultura en la Amazonia.”

Zoneamiento estadual
Con las imágenes, Embrapa ayuda a Maranhão a realizar el zoneamiento económico y ecológico: de esta manera, identificados los problemas y las potencialidades de cada área, es posible delinear una política de desarrollo sostenible. Ya se ha revelado la dimensión de la tala de la franja oeste, en las márgenes de las vías del ferrocarrill de Carajás, la invasión de las madereras en reservas indígenas y unidades de conservación – como la Reserva del Gurupi – y la modernización de los cultivos de soja y algodón en el sur maranhense. “Las informaciones suministradas por las imágenes, ya disponibles en Internet (www.ma.gov.br), son analizadas junto con las comunidades de cada región del estado para buscar los mejores caminos para conciliar desarrollo y preservación”, dice Miranda.

Colores y Timor Oriental
El aumento de la capacidad de procesamiento de imágenes de Embrapa genera subproductos. Al tratar dichas imágenes en las computadoras, se pueden obtener informaciones más detalladas (15 metros) y abarcativas (registro de la luz en siete franjas visibles e invisibles a simple vista). Esto se debe a que la computadora distingue 256 tonos de gris, mientras que el ojo humano solamente diferencia alrededor de 13. “Identificando cuál de esos tonos corresponde al agua contaminada por sedimentos. Por ejemplo: podemos pedirle a la computadora que coloree artificialmente esos puntos, de manera tal que nos permita observar grados de contaminación que en realidad son invisibles a nuestros ojos. Este trabajo ya viene siendo realizado con los desechos de desagües domésticos en ríos y lagos”, dice Miranda.

Otro subproducto fue un presente. Durante el dramático proceso de independencia de Timor Oriental, Embrapa decidió entregarle a dicho país su retrato tomado desde el espacio: www.cnpm.embrapa.br/proyectos/timor/index.html. Conmovido al ver la imagen en papel fotográfico de casi 3 metros de extensión, un líder de Timor dijo: “Hace 20 años lucho por mi país, pero es la primera vez que lo veo entero”. El póster registra precisamente uno de los días de la gran masacre promovida por las milicias pro Indonesia. Incendios, humo y destrucción son perfectamente visibles. “Acabamos produciendo un documento histórico de la independencia de Timor”, celebra el investigador.

El Proyecto
Expansión de la Red Local de Embrapa Monitoreo por Satélite
Modalidad
Programa de Infraestructura
Coordinador
Evaristo Eduardo de Miranda – Embrapa Monitoreo por Satélite
Inversión
R$ 115.320,00

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