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Tecnología

Una solución para las pilas

En el laboratorio en el cual trabaja el profesor Jorge Alberto Soares Tenório y su equipo, en el Departamento de Ingeniería Metalúrgica y de Materiales de la Escuela Politécnica de la Universidad de São Paulo (Poli-USP), el reciclaje se ha convertido en palabra de orden. Entre los diversos proyectos, el más avanzado es el que prevé a recuperación de metales de pilas usadas. “Nuestro trabajo abre caminos para la obtención de dos productos extraídos de las pilas: zinc metálico y dióxido de manganeso. Éstos tienen las mismas características que las materias primas usadas originariamente en las pilas comunes o alcalinas, utilizadas en diversos artefactos electrónicos, desde walkmans, relojes y linternas hasta cámaras fotográficas.”

“El zinc también es usado para la protección de chapas y tubos de hierro, aleaciones de cobre y aleaciones fundidas a presión (comercialmente conocidas como zamac), entre otros productos”, afirma Tenório. Actualmente, alrededor del 4% del zinc producido en Brasil es utilizado por la industria de pilas, es decir que 8 mil toneladas anuales son usadas y luego descartadas por los consumidores junto con la basura doméstica.

Las pilas aún no se encuentran entre los productos separados en la recolección selectiva de basura o recolectadas en los basurales. No existe empresas recicladoras y el desinterés aumentó con la publicación de la resolución 257/99 del Consejo Nacional del Medio Ambiente (Conama), que delineó el destino de baterías y pilas en el país. El artículo 6º de la ley determina que, a partir del 1º de enero de este año, la fabricación, importación y comercialización de pilas obedecería a los siguientes límites de metales activos en las pilas: 0,010% en peso de mercurio, 0,015% de cadmio y 0,200% de plomo. En el artículo 13º de dicha ley, los fabricantes son eximidos de realizar la recolección de los productos usados con las especificaciones del artigo 6º.

Éste es el caso de las pilas comercializadas en Brasil. Segundo la resolución, solo las baterías de níquel -cadmio, usadas en teléfonos celulares, deben ser recolectadas por el fabricante o por su importador. La ley indica también que las pilas pueden colocarse junto a los residuos domiciliarios en rellenos sanitarios y, en el artículo 8º, prohíbe como destino final de las pilas usadas a los terrenos a cielo abierto. El problema es que el 76% de la basura urbana es arrojada en basurales, según el Instituto Brasileño de Geografía y Estadística (IBGE). Una situación, por lotanto, impropia para pilas y baterías,que tienen en su composición metales peligrosos para la salud humana y el ambiente, como mercurio, plomo, cadmio y manganeso.

En el camino correcto
Preocupado con el problema y empeñado en proponer una solución, Tenório inició el proyecto de reciclado de pilas utilizando la vía DE LA hidrometalurgia. Este proceso se basa en la concentración de materiales y en la disolución sulfúrica de las pilas, seguida de la extracción de los componentes químicos por medio de solventes orgánicos. En fase de finalización de la nueva técnica, el equipo de Tenório prepara una solución para las pilas que promete resolver la cuestión ambiental e incluirlas en la industria brasileña del reciclaje.

EL PROYECTO
Procesamiento Hidrometalúrgico para la Recuperación de Metales de Pilas Usadas
Modalidad
Línea regular de auxilio a la investigación
Coordinador
Jorge Alberto Soares Tenório – Poli-USP
Inversión
R$ 33.232,50

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