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Tecnociencia

Los esfuerzos para explicar y evitar las turbulencias

Quienes viajan en avión ciertamente ya han sentido uno de los tipos de movimientos que más intrigan a los físicos: las turbulencias, que se hacen sentir también en los huracanes y maremotos. Con el objetivo de entender estos fenómenos y descubrir cuándo y dónde van a aparecer, un grupo de investigadores del Instituto de Física de la Universidad de São Paulo (USP) reprodujo situaciones similares en un plasma, una mezcla de partículas atómicas cargadas eléctricamente existente en el Sol, por ejemplo.

Los físicos descubrieron que existe una simetría en la turbulencia del borde del plasma. En el centro del plasma, como ya se sabía, hay estabilidad. Pero la turbulencia, pese a que es altamente inestable, es regida por estructuras regulares, los vórtices, que funcionan como ejes en movimiento y no dejan que nada ocurra alrededor. “La turbulencia es menos desordenada que algunos sistemas biológicos, como el disparo de neuronas frente a una luz intensa, por ejemplo”, comenta Murilo Baptista, el principal autor del estudio de 13 páginas publicado en diciembre en Physica A, suscrito también por Iberê Caldas, Maria Vitória Heller y André Ferreira, del grupo de plasma de la USP.

El experimento evaluó la variación de una medida del campo eléctrico, el llamado potencial eléctrico, que es generado por partículas cargadas y que puede ser positivo o negativo. El conocimiento de las variables que rigen este aparente gusto en causar sorpresas puede llevar a cálculos más respetables sobre cuándo la atmósfera puede empezar a comportarse de manera turbulenta –sería éste el primer paso para evitar que un avión entre en una de dichas regiones.

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