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mecanica cuantica

Átomo aislado

Una nueva técnica para aislar átomos podría, en el futuro, hacer posible que los físicos manipulen átomos individuales con la misma facilidad con que aíslan partículas de luz en laboratorio. El físico Andrew Truscott y sus colegas de la Universidad Nacional Australiana, en Canberra, Australia, atraparon mediante campos magnéticos alrededor de 10 mil átomos de helio, enfriados hasta formar un estado de materia conocido con el nombre de condensado de Bose-Einstein, donde todos los átomos se comportan como si fuesen un único átomo mayor. Posteriormente, utilizaron un campo eléctrico para elevar la cantidad de colisiones entre los átomos del condensado, lo cual provocó que los átomos comiencen a escapar de su encierro siempre por pares (Physical Review Letters, 24 de septiembre). Así, si el número inicial de átomos de helio en la trampa era impar, terminaba quedando un único átomo en la trampilla, con una temperatura de tan sólo 890 billonésimos de grado Celsius (ºC) por encima del cero absoluto. De acuerdo con las leyes de la mecánica cuántica, un átomo enfriado hasta esa temperatura se comporta en forma más similar a una onda que a una partícula, lo cual torna perfectos a los átomos aislados mediante la nueva técnica para testear fenómenos cuánticos tales como el enmarañamiento, que ya fue probado en pares de partículas de luz.

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