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Paleontología

Con cuello largo y 225 millones de años

Imagen e ilustración de la roca con los tres esqueletos del dinosaurio Macrocollum itaquii

Rodrigo Müller/ UFSM

En rocas del interior de Rio Grande do Sul se hallaron los fósiles de tres ejemplares de un nuevo género y especie de dinosaurio herbívoro al que se le dio el nombre científico de Macrocollum itaquii. Los restos, identificados por paleontólogos de la Universidad Federal de Santa Maria (UFSM) y de la Universidad de São Paulo (USP) campus de Ribeirão Preto, representan el registro más antiguo de un dinosaurio de cuello largo, con 225 millones de años (Biology Letters, 21 de noviembre). De la cabeza a la cola, la especie medía alrededor de 3,5 metros (m), de los cuales 1 m aproximadamente correspondía al cuello. El tamaño preponderante de esa parte de su cuerpo le facilitaría el acceso a la vegetación más alta, una fuente de comida que los animales de tamaño menor no podrían alcanzar. “Dos de los tres fósiles estaban muy bien conservados y prácticamente completos, incluso con sus cráneos”, comenta Rodrigo Temp Müller, alumno de doctorado del posgrado en biodiversidad animal de la UFSM y autor principal del artículo. “El hecho de habérselos encontrado juntos refuerza la idea de que esos animales vivían en manadas”. Según el paleontólogo Max Langer, de la USP, otro de los autores del estudio, estos son probablemente los dinosaurios con su anatomía mejor conservada entre todos los hallados en Brasil. La nueva especie pertenece al grupo de los sauropodomorfos, que incluían a las primeras formas de dinosaurios herbívoros, que surgieron hace poco más de 230 millones de años, en la misma época en que aparecieron los dinosaurios carnívoros. Los sauropodomorfos de las especies Buriolestes schultzi y Bagualosaurus agudoensis, también hallados en la región gaúcha de Santa Maria, medían 1,5 y 2,5 m de largo, respectivamente, y vivieron un poco antes que el M. itaquii. Según el estudio, el tamaño de los sauropodomorfos aumentó un 230% y la longitud del cuello se duplicó en un intervalo de tiempo de 8 millones de años, entre 233 y 225 millones de años atrás.

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