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Astronomía

Centro antiguo, periferia nueva

Una concepción artística de la Vía Láctea, elaborada con base en las edades de 80 mil estrellas: las más antiguas figuran en rojo y, las más jóvenes, en azul

G. Stinson/MPIAUna concepción artística de la Vía Láctea, elaborada con base en las edades de 80 mil estrellas: las más antiguas figuran en rojo y, las más jóvenes, en azulG. Stinson/MPIA

A partir de la información recabada en 80 mil estrellas, un grupo internacional de astrónomos elaboró el mapa más completo de las edades de la Vía Láctea. Este mapa confirma que la galaxia que alberga al Sistema Solar creció en los últimos 10 mil millones de años, a partir de su región central y en dirección a la periferia. Y fue presentado el 8 de enero, en el marco de un encuentro de la Sociedad Astronómica Americana. Es obra del equipo liderado por Melissa Ness y Marie Martig, ambas del Instituto Max Planck para Astronomía en Heidelberg, Alemania. Los investigadores calcularon las edades de 80 mil estrellas situadas hasta a 65 mil años luz del centro galáctico. Este mapa ayuda a vislumbrar la historia de la formación de nuestra galaxia. En el centro de la Vía Láctea están concentradas las estrellas con más de 10 mil millones de años, que surgieron cuando la galaxia era joven y bastante más pequeña. Lejos del centro se encuentran las estrellas más jóvenes, surgidas durante los últimos tres mil millones de años, cuando la galaxia prácticamente ya había alcanzado su tamaño actual, asumiendo un formato de espiral, con brazos curvos que parten de su centro. Para hacer un cálculo preciso de las edades de las estrellas, los astrónomos combinaron observaciones realizadas por el telescopio espacial Kepler, de la NASA, con las observaciones de las mismas estrellas logradas mediante el instrumento Apogee, que está montado en el telescopio del Sloan Digital Sky Survey, en Nuevo México, Estado Unidos.

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