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Investigación empresarial

A la velocidad de la luz

La empresa Padtec apuesta a la innovación para transformarse en proveedora global de sistemas de comunicaciones ópticas

A partir de la izquierda: Lavoisier Farias, Plínio de Paula, Roberto Nakamura y Pedro Grael Júnior

Léo Ramos A partir de la izquierda: Lavoisier Farias, Plínio de Paula, Roberto Nakamura y Pedro Grael JúniorLéo Ramos

A poco más de un mes para el inicio del Mundial de Fútbol, el 12 de junio, un cierto frenesí rondaba la línea de producción y los laboratorios de Padtec, una empresa de base tecnológica emplazada en el Polo de Alta Tecnología de Campinas, a unos 100 kilómetros de la capital paulista. Especializada en el desarrollo, la fabricación y la comercialización de sistemas de comunicaciones ópticas, Padtec fue contratada en 2012 por Telebras para proveer equipamientos de transmisión óptica para la construcción de una red de alta velocidad enfocada en los grandes eventos que se llevarán a cabo en Brasil, entre ellos, la Copa de las Confederaciones, realizada el año pasado, y la Copa del Mundo de Fútbol de este año. Por esa red de fibra óptica circulan los contenidos de voz y video, que permiten entre otras cosas, la transmisión de los partidos y el trabajo de cobertura de los medios de prensa. La red está concluida desde el año pasado en las seis ciudades sede de la Copa de las Confederaciones y, en las seis restantes, se estaba finalizando en el mes de abril. “Los dispositivos que integran la red de alta velocidad entre los 12 estadios que albergarán los encuentros de la Copa y el centro de comunicaciones en Río de Janeiro los proveemos, en gran parte, nosotros”, dice Roberto Nakamura, de 49 años, director de tecnología de Padtec.

La empresa fue escogida para participar en el proyecto en función de su capacidad en el área. Como mayor fabricante de equipamientos de comunicaciones ópticas de Brasil, Padtec provee soluciones para redes de telecomunicaciones ópticas de larga distancia, redes metropolitanas (dentro de las ciudades), de acceso y almacenamiento de datos. Fue el primer fabricante de América Latina de sistemas de transmisión basados en la tecnología WDM (wavelenght division multiplexing), capacitada para aumentar decenas de veces la capacidad de transmisión de las fibras ópticas. Fue fundada en 1999 como una filial del CPqD, una fundación de derecho privado, y se convirtió en una empresa privada en 2001. Hoy en día, además del CPqD, un centro de investigación independiente enfocado a la innovación en tecnologías de la información y comunicación, cuenta en carácter de socios de la empresa con la compañía de capital de riesgo Ideiasnet y con BNDES-Par, una empresa con participación accionaria del Banco Nacional de Desarrollo Económico y Social (BNDES), que invirtió más de 138 millones de reales en Padtec al comienzo de 2013, adquiriendo el 19% de su capital social, del cual el CPqD es dueño del 46% e Ideiasnet, del 34%.

La empresa está enfocada en la innovación tecnológica. En promedio, un 15% de la facturación anual de la compañía, que sumó 400 millones de reales en 2013, se invierte en actividades de investigación y desarrollo. El directorio de tecnología, responsable del proyecto, creación y lanzamiento de nuevos productos, cuenta con un equipo integrado por 139 empleados (un 40% del total que suma 350 empleados), de los cuales 52 poseen títulos de especialista, máster o doctor. Uno de esos colaboradores es el ingeniero electricista Arlindo Garcia Granado Filho, de 52 años, gerente de recursos y arquitectura de sistemas. “Mi área es la encargada de uno de las primeras etapas de desarrollo de los nuevos productos. Realizamos el análisis de viabilidad, determinamos los requisitos técnicos y diseñamos la arquitectura de ese nuevo equipamiento o sistema”, dice Granado, quien trabaja en Padtec desde 2010 y, durante 10 años ‒entre 1984 y 1994‒ fue empleado del CPqD. “El equipo de Padtec posee un buen mix de investigadores, integrado por personal muy experimentado, que se desempeñó en compañías tecnológicas radicadas en la región, entre ellas el CPqD, Motorola, Nortel Networks y Alcatel-Lucent, y profesionales más jóvenes con buena formación universitaria”, dice Granado Filho.

Test del sistema de transmisión óptica

Léo RamosTest del sistema de transmisión ópticaLéo Ramos

La trayectoria de la empresa, que cuenta entre sus principales clientes a las operadoras Embratel, Oi y Vivo, acumula lanzamientos pioneros. En 2003, tan sólo dos años después de su creación, colocaron en el mercado un sistema dense wavelenght division multiplexing (DWDM) de alta potencia con un eficiente proceso de disminución de los efectos no lineales, un fenómeno que se produce en el interior de la fibra óptica y perjudica la transmisión. Padtec instaló esos sistemas ópticos que soportaban más de 250 kilómetros de transmisión sin necesidad de instalar amplificadores en la red, que resultan fundamentales para regenerar la señal de luz láser que naturalmente se degrada a lo largo del recorrido por la fibra. Dos años después, crearon un dispositivo denominado transponder optical transport network (OTN), capaz de aumentar el tráfico de datos en las fibras ópticas y sustituir a los multiplexadores de jerarquía digital sincrónica, SDH, por sus siglas en inglés. El multiplexador es un aparato que agrupa señales con diferentes longitudes de onda en una única fibra óptica.

Dispersión transcontinental
Más cerca en el tiempo, al final de 2012, una nueva tecnología innovadora surgió en los laboratorios de la empresa, el primer transponder nacional de 100 gigabits por segundo (Gbps). Ese dispositivo está dotado con sofisticados procesadores digitales de señales que anulan el efecto de dispersión de la luz en el interior de la fibra óptica, el efecto responsable de la distorsión de la señal. Eso permite la transmisión de datos a distancias transcontinentales o transoceánicas de hasta 12 mil kilómetros. “Fuimos la primera y somos la única compañía brasileña en desarrollar y ofrecer ese producto. En el resto del mundo, nuestros competidores también comenzaron a comercializar esa tecnología en 2012. Fue un desarrollo simultáneo y no solicitamos la patente de ese dispositivo”, dice Nakamura.

Producción de procesadores de señales digitales

Léo RamosProducción de procesadores de señales digitalesLéo Ramos

Otra innovación importante, según el director de tecnología, son los nuevos repetidores ópticos submarinos. Los repetidores, conformados por un conjunto de 12 amplificadores ópticos almacenados en una especie de minicontenedor de acero especial que soporta altísimas presiones, son instalados en cables de telecomunicaciones ópticas que cruzan el océano llevando y trayendo informaciones digitales. “Ese equipamiento se instala en las fibras transoceánicas con la finalidad de aumentar la potencia de la señal de luz que transporta la información. El problema es que se encuentran en el fondo del mar, a profundidades de hasta 8 mil metros, y precisan ser muy resistentes y confiables. Más allá de soportar presiones atmosféricas absurdas, de 800 ATM, deben tener una vida útil de 25 años”, dice. Según sostiene, esos son los primeros repetidores ópticos del rubro construidos en el país. Tanto en Brasil como en el exterior se han depositado patentes para esos artefactos”. En todo el mundo, existen pocas empresas que dominen el proceso de fabricación de esos aparatos, entre ellas, la estadounidense Tyco, la china Huawei y la japonesa Nec”.

Para desarrollar el sistema de transmisión de 100 Gbps y el repetidor óptico submarino, que atraviesa su etapa final de pruebas en el mar Caribe, Padtec recibió un préstamo por 29 millones de reales del BNDES. La empresa también desarrolla proyectos innovadores con recursos aportados por la FAPESP. El acuerdo, que comenzó en 2007, con un valor de 40 millones de reales, se firmó en el marco del programa Investigación en Colaboración para la innovación Tecnológica (Pite) y su objetivo es fomentar las investigaciones en telecomunicaciones y comunicación óptica, además de capacitar recursos humanos. Dos líneas de investigación están siendo desarrolladas con apoyo de la FAPESP, una de ellas en el área de procesamiento digital de señales, coordinada por el profesor Dalton Soares Arantes, de la Facultad de Ingeniería Eléctrica y en Computación de la Unicamp, y otra en el campo de sistemas ópticos coherentes, que permiten aumentar masivamente la cantidad de datos y las distancias de transmisión por fibra óptica, dirigida por el profesor Evandro Conforti, de la misma unidad académica. “Esos proyectos ya originaron el pedido de depósito de tres patentes en las áreas de redes ópticas de acceso y redes ópticas coherentes. Son soluciones bastante avanzadas, e incluso adelantadas a su tiempo. Por eso, no es posible aplicarlas comercialmente, no obstante, en el futuro, con el avance de la tecnología y la reducción de los costos, podrán dar origen a tecnologías disruptivas”, sostiene Nakamura.

La empresa, incluso recibió recursos de la Financiadora de Estudios y Proyectos (Finep), vinculada al Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación (MCTI), para el desarrollo de un dispositivo denominado OTN Switch, un artefacto capaz de conmutar circuitos de altísima capacidad, que operan en un rango entre 1 y 100 Gbps. Los conmutadores ópticos son piezas clave instaladas en los nodos de las redes, permitiendo la distribución de señales ópticas en la red. Desde su cargo como administrador del área de proyectos, el ingeniero electrónico Pedro Grael Júnior, de 52 años, está involucrado en ese desarrollo. “Comenzamos a trabajar en el OTN Switch hace dos años y la expectativa es que pueda concretarse para el inicio de 2015. Luego se desarrollarían extensiones y perfeccionamientos del proyecto”, dice el investigador, subrayando que ese, será el primer conmutador de haces digitales de nueva generación producido en Brasil.

Montaje de placas de amplificadoras que conectan fibras ópticas

Léo RamosMontaje de placas de amplificadoras que conectan fibras ópticasLéo Ramos

El trabajo cooperativo con universidades y centros de investigación es una característica significativa del área de investigación y desarrollo de la empresa. En la actualidad, se encuentran en ejecución 12 proyectos con siete instituciones, entre las que figuran la Universidad Federal de Pernambuco (UFPE), el Instituto Atlántico, de Fortaleza, la Universidad Estadual de Ceará (Uece), la Universidad Federal de Espírito Santo (Ufes) y la Universidade Estadual Paulista (Unesp). Con el CPqD, Padtec mantiene un acuerdo permanente para el desarrollo de amplificadores y conmutadores ópticos. “Buscamos centros de competencia que puedan colaborar con nuestros desafíos. Esa interacción resulta en la transferencia de conocimiento desde la academia hacia nuestros equipos”, dice el ingeniero electricista Lavoisier José Leite Farias, de 40 años y líder de gerencia de desarrollo de software. Leite Farias se recibió en la Universidad Federal de Paraíba (UFPB) y se desempeña desde hace ocho años en Padtec. Una opinión similar esboza el también ingeniero en computación Plínio de Paula, de 34 años, gerente de producto de la empresa. “Como actuamos en un mercado muy competitivo, necesitamos unir fuerzas para alcanzar nuestros objetivos. En ese sentido, los convenios con las universidades resultan fundamentales”.

Dos pilares
Con una gran oferta de equipamientos con elevado contenido tecnológico, Padtec posee clientes dispersos por 42 países. En la actualidad, sus exportaciones implican el 10% de la facturación referida a dispositivos de bajo costo. Solamente se comercializan aparatos de mayor valor en América Latina. Pero se espera que el porcentaje exportado se multiplique varias veces en el mediano plazo. Para ello, la empresa ha establecido oficinas internacionales en varios países, entre ellos, Argentina, México, Perú, Estados Unidos, Francia e Italia. En éste último, un equipo integrado por 15 investigadores presta consultoría en el desarrollo de repetidores ópticos subacuáticos. Padtec también se encuentra presente en Israel. En 2008, asumió el control de Civicom, una compañía local líder en el desarrollo y fabricación de dispositivos de comunicación óptica de bajo costo, tales como transponders y compensadores sintonizables de dispersión.


“Civicom fabrica una porción importante del transponder, que son los módulos ópticos de transmisión. La empresa participó en el desarrollo de nuestro transponder de 100 Gbps, donde también colaboró el CPqD”, dice Nakamura. Más allá de la compañía israelí, Padtec fundó PSG Telecom en 2013 para suplir la demanda de servicios profesionales en redes de banda ancha, y se reparte con Icatel Serviços, de São Paulo, el control de WxBR, una compañía de alta tecnología del sector de las comunicaciones inalámbricas enfocada en la creación y comercialización de soluciones innovadoras de banda ancha de acceso inalámbrico. La adquisición de nuevas empresas y la ampliación de su presencia en el exterior son los dos pilares para el logro de la meta trazada por Padtec, que consiste en tornarse un gran proveedor global de soluciones para redes ópticas.

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