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Paleontología

El pterosaurio arborícola

Chuang ZhaoUn fósil de 160 millones de años hallado en la provincia de Liaoning, en la región nororiental de China, pertenece a una nueva especie de pterosaurio que ha despertado gran curiosidad. Este reptil volador, bautizado como Kunpengopterus antipollicatus, era de tamaño pequeño (unos 85 centímetros) y sus extremidades delanteras se asemejaban a las manos de los primates, con dos dedos largos y un pulgar oponible. A causa de esta singular característica anatómica, recibió el apodo de “monodáctilo” (dedos de mono). Este es el registro más antiguo de un pulgar oponible verdadero entre los pterosaurios, una adaptación típica de los animales que viven en los árboles y que está presente en primates, roedores, marsupiales, ranas arborícolas y camaleones. Un análisis del fósil por tomografía reveló asimismo otras peculiaridades que confirman los hábitos arborícolas de ese animal del Período Jurásico (Current Biology, 12 de abril). El trabajo del equipo internacional de paleontólogos tuvo como líderes a Xuanyu Zhou, de la Universidad de Geociencias de China, y Rodrigo Pêgas, de la Universidad Federal del ABC. Los investigadores identificaron al fósil, en ese entonces recientemente descubierto, durante una visita al Museo de Pterosaurios de la ciudad de Beipiao, en China. “Enseguida advertimos la importancia de ese material y solicitamos permiso para estudiarlo”, recuerda el coautor brasileño.

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