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Arqueología

El origen del chocolate y el hongo camuflado

El cacao, domesticado en la Amazonia, se utiliza desde hace 5.300 años en bebidas y alimentos

Eduardo Cesar

Artefactos de un pueblo originario de América que habitó la región actualmente ocupada por Ecuador hace entre 5.300 y 2.100 años conservan los vestigios más antiguos del uso y la domesticación del cacao. Residuos en vasijas y botellones pertenecientes a la cultura Mayo-Chinchipe contenían granos microscópicos de almidón de cacao, además de teobromina, un compuesto presente en las semillas maduras. Los test de ADN revelaron que el material genético hallado en los recipientes era compatible con el de los modernos cacaoteros (Theobroma cacao). El trabajo, elaborado por un grupo internacional, sugiere que la domesticación y el uso del cacao se produjeron en América del Sur, y no en América central, 1.500 años antes de lo que se creía (Nature Ecology and Evolution, 29 de octubre). En otro estudio, los equipos de los brasileños Gonçalo Pereira, de la Universidad de Campinas, y Paulo Teixeira, de la Universidad de Carolina del Norte, en Estados Unidos, verificaron que dos especies de hongos que acometen al árbol de cacao despistan al sistema de defensa de la planta. Los hongos Moniliophtora perniciosa, causante de la enfermedad conocida como escoba de bruja, y M. roreri, responsable de la monoliasis, producen una proteína defectuosa que funciona como camuflaje bioquímico y evita la detección del invasor por el sistema de defensa de la planta (Current Biology, 13 de septiembre).

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