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Biología

Encoger el cerebro para ahorrar energía

Trebol-A/Wikimedia Commons

En condiciones adversas como el invierno, cuando el alimento escasea, el cerebro de algunos mamíferos reduce su tamaño para ayudar a ahorrar energía, recuperando su tamaño normal cuando las condiciones vuelven a ser favorables. Para entender el impacto de este fenómeno, denominado efecto Dehnel, sobre la estructura cerebral y en la actividad neuronal, el neurobiólogo Saikat Ray, del Instituto de Ciencia Weizmann, en Israel, y colaboradores de Alemania y China, analizaron el cerebro del menor mamífero terrestre: la musarañita o musgaño enano (Suncus etruscus), de metabolismo elevado y escasas reservas de energía. Los estudios por imágenes revelaron que la corteza cerebral de este animal (en la foto) se encoge un 10 % en invierno, en comparación con su volumen en verano (PNAS, 15 de diciembre). El área que registró la mayor disminución de tamaño (un 28 %) fue la corteza somatosensorial, vinculada al sentido del tacto y a la capacidad de capturar presas. Para los autores, este estudio ilustra la plasticidad de los sistemas neuronales y su capacidad de adaptación a condiciones extremas.

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